Un bono de $ 25 - H. Tracy Hall y la invención del diamante sintético

Un bono de $ 25 - H. Tracy Hall y la invención del diamante sintético

Como usted sabe, los diamantes creados naturalmente se forman a partir de carbono sometido a una presión extrema (725,000 libras por pulgada cuadrada aproximadamente) y calor (1,650 a 2,370 ° F) aproximadamente 90-120 millas hacia abajo. El suministro de diamantes naturales del mundo (que ha salido a la superficie) se formó de esta manera hace unos 1-3 mil millones de años.

Sin embargo, los científicos solo se dieron cuenta de que los diamantes son la forma cristalizada de carbono en 1772 cuando Antoine Lavoisier hizo el descubrimiento. A pesar del trabajo realizado por numerosos científicos en los años intermedios, los primeros diamantes sintéticos no fueron creados hasta 1954 por un tal Howard Tracy Hall.

Nacido en 1919 en Ogden, Utah, Hall creció en el cercano Marriott. Su familia era miembro de la Iglesia Mormona y vivía en una granja lo suficientemente lejos de la ciudad, que al dirigirse allí para comprar provisiones significaba que toda la familia iba a dar un paseo. Hall y sus hermanos esperaron en la biblioteca de la ciudad de Ogden a que sus padres terminaran su negocio. Allí Hall aprendió sobre Thomas Edison y rápidamente se sintió fascinado por el inventor. De niño, según se informa, prometió trabajar un día para la compañía de Edison, General Electric (GE).

Hall obtuvo un título de asociado en 1939 y una licenciatura en 1942. La Segunda Guerra Mundial interrumpió su curso de educación. Después de alistarse en la Marina de los Estados Unidos en 1944, Hall se formó en radar y electrónica en la Universidad de Harvard. Se desempeñó como maestro hasta 1946 antes de volver a los cursos universitarios y completar su doctorado en química en 1948. Luego logró su sueño de infancia: se mudó a todo el país para trabajar en el laboratorio de GE ubicado en Schenectady, Nueva York.

GE contrató a Hall para desempeñar el papel de químico en el equipo para su recientemente lanzado "Proyecto Superpresión", un proyecto diseñado para crear los primeros diamantes sintéticos. GE gastó $ 125,000 en 1951 (aproximadamente $ 1.17 millones hoy) en una prensa de veinticinco pies de altura capaz de generar 1.6 millones de libras por pulgada cuadrada de presión. La prensa planeada también requirió que GE construyera un edificio de tres pisos específicamente para albergarlo. Dos años después de que comenzó la construcción en la prensa, finalmente se terminó y los físicos involucrados en el equipo comenzaron a ejecutar el experimento fallido después del experimento fallido con él.

Hall pensó que GE y el equipo que diseñó la máquina se estaban acercando al problema, y ​​creían que había una manera mejor y más simple. De hecho, pensó con algunas modificaciones y un aparato diseñado a medida, podría usar una prensa Watson-Stillman con fugas de 35 años para hacer el trabajo. Pero cuando se acercó a sus jefes en GE por los $ 1,000 que pensó que necesitaba para completar las modificaciones, lo rechazaron. Después de todo, un equipo de físicos extremadamente bien educados pensó que solo podía hacerse con su nueva y brillante máquina, muy costosa. Una vieja prensa de Watson-Stillman nunca podría ser suficiente para el trabajo, por mucho que lo modificara. Además de negarle el dinero para hacer las modificaciones, GE también le dio prioridad en el taller de mecanizado a los físicos del equipo de Project Superpressure, por lo que Hall no podía seguir trabajando en su idea de esa manera.

Sin embargo, Hall se negó a dejar que el desinterés y el escepticismo de sus jefes en el proyecto lo detuvieran. Convenció a un amigable maquinista para que lo ayudara después de horas en la construcción de su recién desarrollado aparato de "cinturón". Sin embargo, dado que el acero disponible en el taller del maquinista no era lo suficientemente fuerte para manejar la presión extrema que Hall necesitaba para manejar su aparato de "cinturón", nuevamente se acercó a los ejecutivos de GE. Les pidió que compraran una sustancia llamada carboloy, que consiste en 6% de cobalto y 94% de carburo de tungsteno. Gracias a la intervención de un supervisor comprensivo, Herman Liebhafksy, quien había sido parte integral de Hall para obtener el trabajo cuando insistió en que necesitaban agregar un químico al equipo de Project Superpressure, GE compró el carboloy caro para Hall.

Con su máquina finalmente construida, Hall comenzó a experimentar con ella. Le tomó varios intentos de crear diamantes sintéticos antes de que descubriera el método correcto. Pero el 16 de diciembre de 1954, Hall trabajó solo en el laboratorio de GE después de que el resto del personal se hubiera ido a casa para las vacaciones de Navidad. Más tarde describió cómo abrir la cámara de presión después de uno de sus experimentos y descubrir los diamantes: “Mis manos comenzaron a temblar; mi corazón latía rápidamente; Mis rodillas se debilitaron y ya no dieron apoyo. Mis ojos habían captado la luz intermitente de docenas de pequeños ... cristales ".

Hall realizó el experimento varias veces más para asegurarse de que no fue una casualidad, cada vez con el mismo resultado. Luego le pidió a su colega, Hugh H. Woodbury, que realizara la prueba él mismo. Woodbury era un químico de GE, y usó con éxito el aparato de prensa de "cinturón" de Hall, relativamente barato, en la víspera de Año Nuevo de 1954 para crear diamantes sintéticos tal como lo había hecho Hall.

Cuando Hall informó a sus jefes en GE sobre el éxito que logró con su dispositivo improvisado, se mostraron escépticos. Después de todo, este era un dispositivo que podía construirse en casa en el garaje de alguien, con un poco de experiencia. Su escepticismo desapareció cuando ellos mismos presenciaron el experimento. Hall abandonó el edificio antes de la prueba específicamente para que no pudieran afirmar que de alguna manera había resuelto los resultados.

Después de estar completamente convencido de que el método podía repetirse constantemente, GE anunció el 14 de febrero de 1955 que la compañía había creado los primeros diamantes sintéticos del mundo. Sin embargo, inicialmente afirmaron que era más un esfuerzo de equipo por parte de físicos y otros investigadores como parte de Project Superpressure, en lugar de ser principalmente Hall trabajando en el proyecto de lado y simplemente modificando una vieja prensa para que se adapte a sus propósitos.

También declararon que los diamantes fueron creados en su prensa extremadamente cara. Verá, GE invirtió mucho dinero en la prensa y el equipo que habían formado para diseñarlo y usarlo, y no estaba dispuesto a admitir al mundo que todo había sido un desperdicio y que los diamantes en cuestión eran en cambio creado en el viejo aparato con fugas de Hall, fácilmente disponible para el público en su forma no modificada. Este último punto fue especialmente preocupante para ellos, ya que no querían que la gente supiera que esta cosa podría ser construida por cualquiera que conociera el diseño, sin demasiado gasto. (Más tarde, algunos lo harían solo una vez que salieran los detalles del diseño).

Internamente, GE conocía la verdadera historia y estaba feliz de dar crédito donde era debido. Si no podían recompensarlo públicamente con el reconocimiento de su nombre, al menos podrían darle una bonificación a Hall. Como tal, por ser el primero en cerca de un par de cientos de años de científicos e ingenieros que lograron crear algo que tardó miles de millones de años en formarse, GE otorgó oficialmente a Hall un bono de Ahorro de los EE. UU. De US $ 25 (hoy en día) por sus esfuerzos ... (Nota: la mayoría de las fuentes afirman que era de $ 10, sin proporcionar una referencia; la Fundación H. Tracy Hall declara que era un bono de $ 25, de los cuales Hall declaró "Gran cosa").

En cualquier caso, esta bofetada en la cara de un bono fue la última gota. Si le hubieran otorgado el crédito adecuado, en lugar de que fuera a un equipo, ya que su rol era altamente marginado, en general se piensa que Hall habría estado en línea para un Premio Nobel, entre otros elogios.

Tal como estaba, descorazonado con la forma en que GE lo trató, no perdió el tiempo buscando otro trabajo. Estar involucrado con el equipo que había logrado hacer diamantes sintéticos era ciertamente algo valioso, en sí mismo, incluso si la mayoría no sabía toda la verdad en este momento. Así que Hall no tuvo escasez de ofertas de trabajo. Sin embargo, en lugar de ir a trabajar para otra compañía, aceptó una oferta de la Universidad Brigham Young en Utah para convertirse en profesor de química y director de investigación.

Si bien su intención original era continuar su investigación sobre el aparato de cinturón, el gobierno de los Estados Unidos decidió que la invención era demasiado importante para permitirlo. Pusieron una orden de secreto en el aparato y efectivamente le prohibieron trabajar o hablar sobre cómo se hizo. La violación de esto significaría una multa monetaria sustancial y encarcelamiento.

Hall evitó esto al cabo de un año, simplemente inventando una máquina completamente diferente, la prensa tetraédrica (los detalles completos sobre el diseño se pueden encontrar aquí en la patente), que logró lo mismo que su original, pero técnicamente no violaba la orden de mordaza, ni infringiría la eventual patente de GE en su máquina original una vez que se levantó la orden de mordaza y pudo presentar dicha patente y obtener el crédito adecuado por su invención. (Patente de Estados Unidos Nº 2.941.248)

Sin embargo, no le fue bien a un tecnicismo que no le sienta bien a algunos en el gobierno y inicialmente fue amenazado con 2 años de prisión y una multa de $ 10,000 (aproximadamente $ 88,000 en la actualidad) por inventar esta máquina. Además, su nueva máquina también fue abofeteada con una orden de mordaza.

Afortunadamente para el Dr. Hall, el gobierno no lo arrestó y finalmente levantó la orden de secreto en sus máquinas, lo que le permitió continuar mejorando sus diseños y, finalmente, publicar y beneficiarse de su innovador trabajo.

Gracias a esto, Hall continuó publicando casi 150 artículos revisados ​​por pares y ganó becas de investigación por un total de más de $ 1 millón. Incluso co-fundó una muy exitosa compañía de diamantes sintéticos llamada MegaDiamond, que aún existe hoy en día.

Hall finalmente se retiró a la vida de un agricultor de árboles, falleciendo en julio de 2008 a la edad de 88 años. En sus últimos años, cuando se le preguntó sobre su logro más importante en su vida, Hall simplemente dijo: “Hogar y familia. Eso es lo más importante ".

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