Este día en la historia: 13 de noviembre: La misteriosa muerte de Karen Silkwood

Este día en la historia: 13 de noviembre: La misteriosa muerte de Karen Silkwood
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Este día en la historia: 13 de noviembre de 1974

El 13 de noviembre de 1974, una técnica de 28 años en una planta de plutonio llamada Karen Silkwood murió en un accidente automovilístico cerca de Crescent, Oklahoma. Se dirigía a una reunión con un representante sindical y un reportero del New York Times. Los testigos que vieron aquí la última reclamación llevaban con ella una carpeta llena de documentos que probaban que Kerr-McGee, la corporación que era propietaria de las instalaciones donde trabajaba, era culpable de negligencia grave. Cuando se encontró su cuerpo, la carpeta que contenía esos documentos se había desvanecido.
El 13 de noviembre de 1974, una técnica de 28 años en una planta de plutonio llamada Karen Silkwood murió en un accidente automovilístico cerca de Crescent, Oklahoma. Se dirigía a una reunión con un representante sindical y un reportero del New York Times. Los testigos que vieron aquí la última reclamación llevaban con ella una carpeta llena de documentos que probaban que Kerr-McGee, la corporación que era propietaria de las instalaciones donde trabajaba, era culpable de negligencia grave. Cuando se encontró su cuerpo, la carpeta que contenía esos documentos se había desvanecido.

Karen Silkwood fue contratada por Kerr-McGee en 1972. Se unió al Sindicato de Trabajadores del Petróleo, Químicos y Atómicos y se convirtió en la primera mujer elegida para el comité de negociación del sindicato en la planta. Su trabajo consistía en investigar cuestiones de salud y seguridad, y descubrió numerosas violaciones, entre ellas el almacenamiento inadecuado de materiales nucleares, equipo respiratorio inadecuado y la exposición de los empleados a la contaminación.

El Sindicato de Trabajadores del Petróleo, Químicos y Atómicos declaró: "la planta de Kerr-McGee había fabricado barras de combustible defectuosas, registros de inspección de productos falsificados y había puesto en riesgo la seguridad de los empleados", y amenazó con presentar una demanda contra la compañía. Karen Silkwood testificó ante la Comisión de Energía Atómica durante el verano de 1974 que las normas de seguridad en la planta se habían relajado debido a un aumento de la producción.

Luego, el 5 de noviembre de 1974, Karen descubrió que su cuerpo contenía 400 veces el nivel seguro de plutonio durante un autoexamen de rutina en la planta, a pesar de que recientemente no había estado expuesta a ningún plutonio. Fue descontaminada y enviada a casa con equipo para recolectar muestras de orina y heces para un análisis más profundo, y ambos indicaron que se mantenían altos niveles.

En los siguientes días, las pruebas adicionales mostraron un patrón desconcertante: la fuente externa conocida no estaba causando los altos niveles de plutonio de Silkwood, ya que no había estado expuesta a ningún nuevo plutonio en el trabajo. Se inspeccionó su apartamento y se observaron altos niveles de radiación, aunque nadie pudo descubrir cómo habían llegado rastros de plutonio por todo el apartamento.

Silkwood creyó que podría haber ocurrido cuando accidentalmente derramó parte de su muestra de orina rica en plutonio el 7 de noviembre. La compañía afirmó que Karen se contaminó deliberadamente para hacer que Kerr McGee se viera mal, lo que parece un movimiento bastante drástico teniendo en cuenta los riesgos. En cualquier caso, Karen no tenía forma de acceder al tipo de plutonio al que había estado expuesta.

Pero Karen Silkwood sabía que había sido contaminada, y que la Corporación Kerr McGee era responsable. Ella tenía todos sus patos en una fila y había decidido hacer público. Una reportera del New York Times estaba interesada en escuchar su historia, y ella estaba en camino de reunirse con él cuando su Honda blanco se estrelló en una alcantarilla de concreto. Ella murió antes de que la ayuda pudiera llegar.

A primera vista, el accidente parecía ser otro caso de sueño al volante, especialmente cuando la autopsia reveló que Karen tenía una gran cantidad de Quaaludes en su sistema en el momento de su muerte. Pero un investigador de accidentes encontró marcas de deslizamiento que indicaban que Karen había intentado detener su vehículo, y una abolladura y partículas de pintura de otro vehículo en el parachoques trasero sugiriendo que alguien podría haberla obligado a salir de la carretera. Testigos que la vieron alejarse de la reunión sindical donde había asistido dijeron que no había daños en la parte trasera de su automóvil antes de irse y que tenía una carpeta con documentos incriminatorios con ella en ese momento. Cuando la policía encontró su cuerpo y su auto, la carpeta se había ido.

El padre de Karen Silkwood, Bill, y sus tres hijos demandaron a Kerr-McKee por negligencia. El juicio se llevó a cabo en 1979 y duró diez meses, lo que lo convirtió en el juicio más largo en la historia de Oklahoma hasta ese momento. El patrimonio de Silkwood sostenía que la autopsia de Karen era una prueba definitiva de que había sido envenenada con plutonio en el momento de su muerte. Una serie de ex empleados de Kerr McGee sirvieron como testigos.

La defensa alegó que Silkwood era un alborotador que se había envenenado a sí misma, pero, luego de algunas disputas legales, las dos partes finalmente se retiraron de la corte por $ 1.38 millones en 1986.