Primer vistazo a su bebé: la fascinante historia de la "ecografía"

Primer vistazo a su bebé: la fascinante historia de la "ecografía"
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Si tiene hijos, es muy probable que la primera vez que se fijó en ellos fue a través de una imagen de "sonograma" tomada antes de que nacieran. Las imágenes granuladas son tan comunes que se han convertido en un rito de paso para los padres de todo el mundo. Aquí está la historia de cómo llegaron a ser.

FORMA DE NAVE

En el verano de 1955, el Dr. Ian Donald, profesor de partería en la Universidad de Glasgow en Escocia, fue invitado a visitar Babcock & Wilcox, una firma que fabricaba calderas de vapor para la industria naval de la ciudad. Ese no es el tipo de recorrido que típicamente le interesaría a un médico que se especializa en el parto, pero Donald quería ver los "detectores de fallas industriales" de la compañía, dispositivos que se usaban para detectar grietas en las soldaduras que unían a las calderas de acero.

Los detectores de fallas industriales fueron una extensión de la tecnología de sonar en tiempos de paz, que se había utilizado durante la Segunda Guerra Mundial para detectar submarinos enemigos. Los buques de guerra equipados con sonar enviaron ráfagas de energía sonora en forma de "pings" a través del agua. Si un submarino estaba al acecho debajo de las olas, los pings golpearían la superficie dura del submarino y rebotarían hacia la nave de guerra como ecos. El análisis de los ecos revelaría (con suerte) la ubicación del submarino, para que pueda ser atacado y hundido.

Los detectores de fallas industriales utilizados por B&W funcionaron de la misma manera, haciendo rebotar las ondas de ultrasonido de las soldaduras en acero. Los ecos resultantes se analizaron para ver si revelaban defectos invisibles en las soldaduras.

ALUMINARLO

El Dr. Donald se preguntó si la tecnología también podría usarse para ver cosas ocultas dentro del cuerpo humano. La demostración en la gira resultó prometedora, por lo que Donald hizo una segunda invitación al fabricante de calderos. Esta vez trajo una selección de quistes, tumores y otras muestras médicas para analizar; B&W le dio un trozo de filete que podía usar como muestra de control de tejido sano que no contenía tumores ni quistes. Los resultados fueron "más allá de mis expectativas más salvajes", recordó Donald 20 años después. "Pude ver posibilidades ilimitadas en los próximos años".

Hombre loco

Donald pudo ver las posibilidades, pero sus colegas no pudieron. Hace mucho tiempo que le habían dado el apodo de "Mad Donald" por su fascinación por los aparatos y sus intentos de incorporarlos a la medicina. Aunque tuvo algunos éxitos, incluido un dispositivo que ayudó a los recién nacidos con dificultades a respirar por primera vez, la idea de llevar tumores y quistes a un fabricante de calderas de astilleros, de todos los lugares, no ayudó en nada a su reputación profesional.

Donald no era la única persona interesada en la ecografía: los investigadores en Europa, Japón y los Estados Unidos también estaban experimentando con ella, y su investigación comenzaba a aparecer en revistas médicas. Pero si los colegas de Donald lo sabían, no importaba. Cuando tomó prestado un viejo detector de fallas de un neurólogo de Londres que había intentado (y falló) escanear cerebros humanos desde fuera del cráneo, todo lo que hizo fue dar a los otros médicos la oportunidad de pasar por su oficina y reírse de sus experimentos en persona..

Para ser justos, esos experimentos fueron todo un espectáculo en aquellos primeros días. La única forma en que podía hacer funcionar su detector de fallas era frotar el fondo de una cubeta de plástico con vaselina y equilibrarla precariamente sobre el abdomen de un paciente, luego llenar la cubeta con agua y sumergir la sonda de ultrasonido en la cubeta. Tan a menudo como no, el único resultado fue el agua derramada por todo el paciente, el médico y el piso, lo que obligó a Donald a comenzar de nuevo, asumiendo que el paciente estaba dispuesto a correr el riesgo de una segunda empapada.

Ayudando a la mano

Esos primeros resultados fueron tan decepcionantes que Donald podría haber terminado su investigación en ese mismo momento si algunos electricistas de Kelvin & Hughes, la compañía que hizo los detectores de fallas, no hubieran estado instalando luces en una sala de operaciones cercana. Cuando los electricistas lo vieron escanear a los pacientes con el detector anticuado, pasaron la noticia del ridículo espectáculo a Tom Brown, un brillante ingeniero de Kelvin & Hughes de 23 años asignado al departamento de detectores de fallas. Intrigado, Brown buscó a Mad Donald en la guía telefónica, lo llamó y le preguntó si podía pasar por su oficina para verlo. El médico estuvo de acuerdo, y Brown pronto observó que no solo el detector de fallas de Donald era viejo y obsoleto, sino que había sido modificado de una manera que lo hacía casi inútil. Hizo algunas llamadas a sus jefes en Kelvin & Hughes, y un nuevo detector de fallas de última generación pronto se dirigía a la oficina de Donald.

PRENSA LA CARNE

Con la nueva máquina, ya no era necesario equilibrar los baldes de agua en las barrigas de los pacientes: todo lo que Donald tenía que hacer era frotar el abdomen del paciente con aceite de oliva y ejecutar la sonda de ultrasonido sobre el área. Las ondas sonoras penetraron en el cuerpo, y los ecos resultantes aparecieron como impulsos eléctricos en la pantalla de un dispositivo llamado osciloscopio. Donald había sospechado durante mucho tiempo que los quistes, que estaban llenos de líquido, tendrían una "firma" de ultrasonido diferente a los tumores, que eran masas densas de tejido. Sus primeros experimentos en la calderería lo habían sugerido, y ahora el nuevo equipo lo confirmó.Una vez más, sin embargo, sus colegas desestimaron sus conclusiones. Luego, un profesor de cirugía le pidió que examinara uno de sus casos desesperados, una mujer que se estaba muriendo de cáncer de estómago inoperable.

Donald manchó el abdomen severamente distendido de la mujer con aceite de oliva y pasó su sonda por el área. Un par de golpes fue todo lo que necesitó: en lugar de obtener una lectura compatible con un tumor canceroso, el detector de fallas industrial reveló una bolsa de líquido con bordes claramente definidos, característico de un quiste. La mujer "moribunda" no estaba muriendo en absoluto. Ella tampoco tuvo cáncer, y después de que Donald operó y eliminó lo que correctamente diagnosticó como un quiste ovárico benigno, se recuperó por completo.

SUENA BIEN

Mad Donald de repente no parecía tan enojado después de todo. Su extraño artilugio en el astillero tampoco era una vergüenza para ocultarlo. Pronto todos los médicos tenían un paciente difícil que querían escanear. "Tan pronto como nos deshicimos de la actitud de trastienda y trajimos nuestro aparato al Departamento con un suministro inagotable de pacientes vivos con problemas clínicos fascinantes, pudimos avanzar muy rápido", relató Donald años más tarde. "A partir de este punto, no podría haber vuelta atrás".

ENTRAR EN FOCO

A pesar de que la nueva máquina era una mejora con respecto a la que reemplazó, aún dejaba mucho que desear. Cuando Donald escaneaba a los pacientes, todo lo que veía en el osciloscopio eran líneas onduladas. Decir un tipo de línea ondulada de otra era cómo distinguía los tumores de los quistes, y eso era lo suficientemente bueno para él. Pero Tom Brown, el joven ingeniero de Kelvin & Hughes, pensó que podría construir algo mejor. A fines de 1957, había terminado de trabajar en una máquina mejorada que hacía un seguimiento de dónde estaba la sonda en el cuerpo del paciente y trazaba los ecos en la pantalla del osciloscopio en consecuencia. En el proceso, inventó el primer escáner de ultrasonido capaz de producir imágenes, sonogramas, como se conocieron, en lugar de líneas onduladas. (El dinero era tan estrecho que en realidad construyó la máquina usando una mesa de cama de hospital prestada y piezas de un juego de Erector).

AVANCE

Para el verano de 1958, Donald, Brown y un tercer investigador llamado John MacVicar habían escaneado más de 100 sujetos humanos. Publicaron sus hallazgos en la revista médica británica. La lanceta, junto con imágenes de lo que los sonogramas serían más conocidos: los fetos humanos en el útero. Lo creas o no, los investigadores descubrieron la capacidad del ultrasonido para producir estas imágenes por accidente, mientras escaneaban a una mujer que se cree que padece un tumor en el útero, una afección que puede causar distensión del abdomen. No fue hasta que apareció la cabeza de un bebé en la pantalla que se dieron cuenta de que la distensión era causada por una condición mucho más común: el embarazo.

¿Pero era seguro bombardear a un feto con ondas de ultrasonido? Donald, Brown y MacVicar no vieron por qué no, pero necesitaban estar seguros, por lo que aumentaron la máquina a más de 30 veces la cantidad de energía necesaria para producir imágenes y bombardearon cuatro gatitos anestesiados durante una hora. Cuando los gatitos sobrevivieron ilesos, los investigadores aliviados concluyeron que era seguro usar ultrasonido en madres embarazadas. En el proceso, nació un campo completamente nuevo de imágenes médicas prenatales, una que, a diferencia de los rayos X, produjo imágenes de tejidos blandos, no solo huesos, y no representaba ningún riesgo para la madre y el niño.

DIFÍCIL DE VER

Si alguna vez ha luchado para elegir un feto del caos granulado y en escala de grises de una ecografía moderna, puede imaginar lo difícil que debe haber sido detectarlos en imágenes producidas por esas primeras máquinas primitivas. Resulta aún más difícil, resultó ser la tarea de convencer a los obstetras, ginecólogos y otros especialistas que tales imágenes eran útiles. Estos profesionales siempre se habían beneficiado de la observación, el tacto y no pocas conjeturas al practicar su profesión. Nunca habían necesitado imágenes de ultrasonido en el pasado, entonces, ¿por qué las necesitaban ahora? También tomó tiempo para que los hospitales que nunca habían comprado equipos de ultrasonido antes de entender su importancia, y aún más para encontrar el dinero en sus presupuestos. Gracias a esta inercia profesional y burocrática, pasó casi una década antes de que las imágenes de ultrasonido comenzaran a despegar.

CIEGO

Para entonces, Kelvin y Hughes ya habían abandonado el negocio. Gracias al genio de un empleado de 23 años de edad, la empresa industrial de detección de fallas tenía en su regazo una tierra industrial de mil millones de dólares, pero las ventas iniciales habían sido demasiado lentas para convencer a los gerentes de la compañía de que el negocio alguna vez generaría ganancias. Así que en 1967 cerraron la fábrica en Glasgow y vendieron su negocio de imágenes médicas a otra empresa.

¿Qué le pasó a Tom Brown, el joven brillante que comenzó todo? Rebotó entre trabajos en la academia y la imagen médica durante más de 20 años. En 1973 firmó con otra compañía de imágenes médicas y lideró el equipo que inventó el primer escáner de ultrasonido del mundo capaz de producir imágenes en 3D, pero nuevamente las ventas tardaron en materializarse y la compañía se hundió, llevándose la carrera de Brown. "Tuve que tomar las consecuencias profesionales de estar asociado con el fracaso", dijo a un entrevistador en 1995. "Nadie quería contratarme después del colapso del proyecto 3-D. Estaba desempleado y sin empleo”. Pasó el resto de su carrera en la industria petrolera, operando una grúa. Se jubiló en 2002 y hoy cumple una modesta pensión.

Las décadas pasaron antes de que Tom Brown, Ian Donald o John MacVicar recibieran algún reconocimiento por sus contribuciones a la medicina.A pesar de sus esfuerzos pioneros, el Reino Unido nunca se convirtió en un líder en el campo de las imágenes médicas por ultrasonido. En cambio, la tecnología pasó a Japón, Alemania, los Estados Unidos y otros países, donde las compañías de largo alcance estaban dispuestas a invertir millones en investigación y desarrollo y esperar años para que diera resultados. Hoy todavía puede hacerse un ultrasonido en Glasgow, la ciudad donde comenzó todo, pero si lo hace, se hará con una máquina importada de otro lugar.

REGALO PARA LA VISTA

Tom Brown nunca ganó dinero con la invención de los escáneres de ultrasonido médico: aunque fue nombrado como el inventor de la patente original, los derechos comerciales fueron asignados a su empleador, Kelvin & Hughes. (Tampoco ganaron dinero con él). Hoy en día, recibe más crédito por su contribución a la medicina que antes, pero su mayor satisfacción personal llegó en 2007, cuando su hija embarazada, Rhona, recibió una ecografía y le diagnosticaron vasa. Praevia, una condición en la cual los vasos sanguíneos pueden romperse durante el parto natural. Si lo hacen, existe un riesgo muy alto de que el bebé se desangre hasta morir durante el parto.

Antes de la invención de la ecografía, la condición era muy difícil de detectar; la primera señal de ello a menudo se presentaba solo cuando el bebé moría cuando estaba naciendo. Pero ahora se puede detectar en una ecografía, y debido a eso, Rhona tuvo una cesárea y su hijo, llamado Tom en honor a su abuelo, está vivo y bien hoy. "El bebé fue entregado de manera segura y ahora es un niño muy brillante y encantador que no estaría aquí sino por el trabajo de su abuelo en el pasado", dijo Brown a la BBC en 2013.