The Last Public Hanging en los Estados Unidos

The Last Public Hanging en los Estados Unidos

Cuando Rainey Bethea fue ejecutada el 14 de agosto de 1936, la mayoría de los Estados Unidos había cesado de ejecutar a las personas públicamente. Esto se debió en gran parte a la naturaleza natural del evento, combinada con la propensión a cometer errores que hacen que todo sea aún más inquietante de ver. (Este sigue siendo un gran problema hoy en día, ya que aproximadamente el 7% de las ejecuciones por inyección letal se han estancado en los Estados Unidos). Sin embargo, en Kentucky en 1936, una ejecución todavía podría ser pública y, según el jurado en su juicio, Bethea merecía tal un final.

Huérfana desde aproximadamente la edad de 10 años, Bethea, de 26 o 27 años, fue acusada de robar, violar y estrangular a la muerte de una acaudalada Elza Edwards de 70 años en Owensboro, Condado de Daviess, Kentucky, el 7 de junio de 1936. La posible sentencia de muerte por robo y asesinato en virtud de la ley de Kentucky exigía la electrocución en la penitenciaría estatal de Eddyville. El fiscal, que deseaba que la posible ejecución se llevara a cabo en Owensboro, siguió adelante con los cargos de violación, que conllevaba la posible sentencia de colgar .

Antes de su juicio, Bethea había hecho varias confesiones que describían cómo había estado ebrio y se había colado en la habitación de Elza a través de una ventana. Aunque es muy posible que estas confesiones hayan sido coaccionadas (Bethea afirmó que fueron después de haber sido condenadas a muerte), cabe señalar que sus huellas dactilares y su anillo se encontraron en la habitación de Elza después de que se descubrió su cuerpo. Además, en una de sus confesiones también le dijo a la policía dónde escondió los artículos que le robó a Elza; esos artículos fueron encontrados en el granero que él especificó. Anticipando que la gente afirmaría que había obligado a Bethea a confesar, durante su segunda confesión, la policía invitó al notario público Robert M. Morton y al reportero George H. Koper a asistir a la confesión como testigos del hecho de que, al menos mientras esos dos estaban presentes, no hubo coerción.

Los abogados fueron designados para representar a Bethea, incluido el destacado defensor de la pena de muerte William W. Kirtley. Mientras que al principio citaron a cuatro personas, al final, ninguno de los testigos de la defensa fue llamado a juicio. Esto se debió a que, en el juicio, Bethea se declaró culpable.

Después de que el fiscal cerró su caso el 25 de junio de 1936, el juez ordenó al jurado que su único trabajo era decidir si Bethea debía recibir entre 10 y 20 años en la cárcel estatal o la sentencia de muerte. El jurado deliberó durante menos de cinco minutos y regresó con la sentencia de muerte por ahorcamiento, apenas tres semanas después de cometido el crimen.

El hecho de que todo el asunto, desde el asesinato hasta el ahorcamiento programado, tuviera lugar en unos dos meses, y que un joven negro que anteriormente solo había sido condenado por unos pocos delitos menores no violentos, ahora estaba siendo condenado a muerte sin ningún tipo de acusación. Se realizó una verdadera defensa en su favor, más que unos pocos que gritaron falta.

Como tal, después de la sentencia, Bethea encontró un grupo de abogados negros dispuestos a donar su tiempo para su caso. Intentaron anular la primera condena por diversos medios, pero todo fue en vano. Sin embargo, lograron obtener una audiencia el 5 de agosto en Louisville frente al juez de distrito Elwood Hamilton. Durante esta audiencia, Bethea declaró que las cinco confesiones firmadas fueron coaccionadas y que no se le dieron todos los detalles de lo que estaba firmando en cada caso. Además de eso, afirmó que sus abogados anteriores también lo habían obligado a declararse culpable. Al final, después de escuchar el testimonio de varios testigos que refutaron los reclamos de Bethea, el juez Hamilton decidió que no lo estaba comprando y la sentencia se mantuvo.

Mientras que normalmente una ejecución de este tipo no hubiera atraído mucha atención fuera de la región donde se cometió el crimen, esta ejecución en particular se convirtió rápidamente en un tema de gran interés en todo Estados Unidos. Esto no se debió a que muchos continuaron aferrándose a la idea de que Bethea era realmente inocente (la evidencia contra él era demasiado convincente a pesar del escepticismo inicial), sino más bien porque la persona acusada de ahorcar a Bethea, el alguacil del condado, era una mujer, Florence Shoemaker Thompson - la primera mujer sheriff en los Estados Unidos encargada de ejecutar a alguien.

Thompson había sido designado para el puesto de sheriff por el juez del condado en abril de 1936 después de que el sheriff anterior, su esposo Everett, muriera inesperadamente de neumonía a los 42 años de edad. Más tarde, Thompson sería elegida oficialmente, obteniendo la friolera de 9.811 votos frente a los dos y 1 votos de sus dos oponentes, respectivamente. (Quizás debido a esta ejecución en particular, una tarea que detestaba por razones morales personales, decidió no buscar el cargo por segunda vez. Sin embargo, posteriormente fue nombrada diputada por su sucesor, cargo que ocupó durante nueve años. )

Anticipando el alboroto que rodea a un joven negro y condenado que fue llevado a la horca para ser colgado por una sheriff blanca del sur, y el gran interés que sus seguidores tendrían en escuchar al respecto, reporteros de todo el país acudieron al evento .

Dada la atención nacional, más allá de las numerosas amenazas de muerte dirigidas contra ella y sus hijos, Thompson también recibió ofertas para ayudar en la ejecución. En un caso, un Marshall de los Estados Unidos le escribió y le sugirió que contratara los servicios de una G.Phil Hanna, un agricultor de Illinois que había supervisado 69 ahorcamientos hasta este punto. Hanna comenzó su oficio después de haber sido molestada por un ahorcado caído que presenció en el cual los condenados parecieron sufrir mucho antes de morir. Luego, Hanna estudió cómo colgar a alguien de la manera más humana posible y comenzó a ofrecer sus servicios en varias ejecuciones, a menudo sin pedir compensación. Después de que Thompson le pidiera ayuda, Hanna aceptó ayudar en la ejecución de Bethea.

Thompson también recibió una carta de Arthur L. Hash, un ex oficial de policía de Louisville, Kentucky, quien se ofreció a ser el único en tirar de la palanca que abriría la trampilla. Thompson sintió que, como cristiana, no sería moralmente correcto que ella tirara de la palanca para acabar con la vida de Bethea. Además, dijo: "No quería que la gente señalara a mis hijos y dijera que su madre fue la que ahorcó a un negro en Owensboro". No hace falta decir que, dado que como alguacil no había forma de que ella dejara de presidir el ejecución, ella aceptó la oferta de Hash para que él realizara el acto de asesinato real. Todo lo que Hash pidió fue que su nombre se mantuviera en secreto.

Con todo preparado, el 13 de agosto de 1936, Bethea tenía una última comida de pollo frito, pan de maíz, puré de papas, chuletas de cerdo, pepinos en vinagre, pastel de limón y helado en su celda en Louisville. Temprano a la mañana siguiente, fue trasladado a la cárcel de Owensboro.

Aproximadamente 20,000 personas se reunieron alrededor de la horca para presenciar la ejecución. (Ver: ¿Cómo estiman los medios y la policía el tamaño de las multitudes?) En cuanto a Bethea, tuvo que hacer una caminata de dos minutos desde la cárcel hasta la horca, escoltado por la multitud por dos oficiales. Mientras que los informes contemporáneos de los periódicos no locales continuarían afirmando que había una atmósfera de carnaval con una multitud festiva y burlona, ​​los periódicos locales y la investigación posterior que incluía, entre otras cosas, testimonios de testigos oculares revelaron que la multitud estaba predominantemente sombrío y silencioso durante toda la prueba y que una vez que el sacerdote levantó la mano para pedir silencio, "se podía oír caer un alfiler".

Una vez que Bethea había ascendido por la horca, entregó su última confesión al sacerdote, rechazó la oferta para hacer una última declaración, se ató con fuerza a los tobillos, piernas y brazos / pecho, y se le colocó una capucha negra sobre la cabeza. Hanna ajustó la cuerda alrededor del cuello de Bethea y la ajustó cuidadosamente para maximizar la posibilidad de que el cuello se rompiera y Bethea sufriera lo menos posible. Luego le hizo una señal a Hash para que tirara de la palanca para abrir la trampilla ... sin ningún resultado.

Verás, Hash se presentó a la ejecución bastante intoxicado y, según informes, parecía no darse cuenta de la señal de Hanna. Molesta porque las cosas no iban perfectamente como se había planeado previamente, Hanna le gritó a Hash: "¡HAZLO!", Pero Hash, por cualquier razón, se quedó quieto.

Finalmente, un diputado cambió su posición de tal manera que se apoyó en la palanca y se abrió la trampilla. Atada y colocada correctamente por Hanna, la cuerda rompió el cuello de Bethea. Después de 14 minutos, su cuerpo fue derribado una vez que dos médicos confirmaron que estaba muerto.

Tal vez como sustituto de lo que aparentemente habían esperado que fuera una historia de dinamita que, al final, resultó ser mayormente rutinaria y ordenada fuera del Hash borracho, muchos reporteros contemporáneos describieron erróneamente los eventos. Por ejemplo, algunos medios informaron que el Sheriff Thompson se desmayó en el momento crítico de la horca, por lo que alguien más tuvo que tirar de la palanca. (Aparte si tiene curiosidad, vea Por qué las mujeres se desmayaron tanto en el siglo XIX)

Sin embargo, otro relato tremendamente exagerado declaró: "Alentando, abucheando, comiendo y bromeando, 20,000 personas presenciaron la ejecución pública de Rainey Bethea, de 22 años, asustado niño negro, en Owensboro, Kentucky, ayer. En el insensible espíritu de carnaval, la turba cargó la horca después de que se colocó la trampa, arrancó la capucha del verdugo del cadáver y cortó la horca en busca de recuerdos. Las madres asistían con bebés en brazos, los vendedores de perros calientes vendían sus productos y una mujer al otro lado de la calle ofrecía un desayuno de corbata para los familiares. La mujer sheriff, en el último minuto, decidió no saltar la trampa.

Revista de tiempo incluso fue tan lejos como para informar el 24 de agosto que "borrachos borrachos toda la noche. Las "fiestas colgantes" se llevaron a cabo en muchas casas ... "

En parte debido a la tormenta de los medios de comunicación y las muchas cuentas exageradas, no se llevaron a cabo más tapices públicos en los Estados Unidos en las regiones que aún los permitían. En cuanto a Kentucky, normalmente se habrían realizado dos ahorcamientos públicamente, pero se decidió renunciar a tener una multitud presente. En respuesta a todo esto, en dos años, Kentucky cambió sus leyes con respecto a los ahorcamientos, con la última persona en ser colgada por ese estado, Harold Van Venison, el 3 de junio de 1938. Al igual que Bethea, también fue condenado por violación.

Datos de bonificación:

  • Las ejecuciones frustradas son sorprendentemente comunes, como se mencionó anteriormente hoy en día, y ocurre en aproximadamente el 7% de todas las ejecuciones en los Estados Unidos. Históricamente, entre 1890 y 2010 en los Estados Unidos, 276 ejecuciones se confundieron de alguna manera, a veces dramáticamente. Un joven adolescente negro, que parece haber sido inocente del crimen por el que fue condenado, incluso tuvo que ser enviado a la silla eléctrica dos veces. Después de que el primer intento de matarlo fracasara y tuvieran que llevarlo de vuelta a su celda, la controversia subsiguiente sobre si era legal intentar matarlo nuevamente sacó a la luz el hecho de que realmente no había mucho en el camino de nadie. pruebas contra él. Puedes leer más sobre esto aquí: El adolescente que fue ejecutado dos veces
  • En 2014, cuatro hombres condenados sufrieron muertes terribles cuando sus ejecuciones por inyección letal no fueron las previstas. El primero, Michael Wilson ejecutado en Oklahoma el 9 de enero, gritó después de ser inyectado: "Siento que todo mi cuerpo se quema" antes de que muriera. Solo siete días después, Ohio experimentó con Dennis McGuire, usando una combinación de drogas no probada de hidromorfona y midazolam; Su prueba de 25 minutos, durante la cual se quedó sin aliento, fue la ejecución más larga en la historia de Ohio. De vuelta en Oklahoma en abril, los verdugos salieron a través de la vena de Clayton Lockett, con el resultado de que la inyección mortal llenó el tejido de la ingle. Antes de que los funcionarios pudieran cancelar por completo la ejecución fallida, Lockett, que había estado retorciéndose de dolor, murió de un ataque al corazón. Joseph R. Wood III pasó dos horas jadeando violentamente antes de que expirara. En este caso, los funcionarios de Arizona optaron por usar la misma mezcla que funcionó tan mal en McGuire en Ohio.

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