¿Cómo y por qué las ostras hacen perlas?

¿Cómo y por qué las ostras hacen perlas?

Las ostras hacen perlas como respuesta defensiva a objetos extraños. El proceso comienza cuando algún cuerpo extraño, como la arena, un parásito o algún otro material orgánico, logra abrirse camino dentro de la concha de la ostra y entra en contacto con el manto, una capa que protege los órganos internos de la ostra, a veces incluso dañándola. .

El cuerpo de la ostra ve la sustancia invasora como una amenaza potencial y, en respuesta, el manto comienza a depositar sobre ella una sustancia llamada nácar, también llamada madre de perla. Esta es la misma sustancia que recubre la parte interior de la concha. El daño externo a la propia cubierta que resulta en daño al manto también activará el mismo tipo de respuesta para reparar el daño.

El nácar está compuesto por carbonato de calcio, en forma de mineral aragonito y calcita, y las proteínas conchina y perlucina, que forman una sustancia conocida como conchiolina, que funciona más o menos como el "pegamento" que mantiene las capas unidas. Mientras que el mineral aragonito tiene una estructura cristalina, la conchiolina es muy porosa. Estos, combinados con la naturaleza ligeramente translúcida de las capas, contribuyen a la máxima luminosidad y brillo de la perla.

Con el tiempo, la ostra aplicará varias capas de nácar al cuerpo extraño, efectivamente aislándolo de la ostra y formando una perla de alguna forma, con la forma del cuerpo invasor como un factor potencial que contribuye a la forma definitiva de la perla.

El proceso interno de creación de la perla es mayormente el mismo, ya sea que la perla haya sido creada naturalmente o cultivada. Sin embargo, a pesar de que generalmente se necesita hacer una prueba de rayos X para determinar si una perla dada se cultivó o creció de forma natural (las perlas naturales tienden a tener núcleos microscópicos, por lo que solo muestran anillos de crecimiento concéntricos en el centro frente a los cultivados que muestran un núcleo sólido). Las perlas naturales suelen ser mucho más caras simplemente porque son más raras, particularmente la variedad esférica tan buscada para hacer joyas.

En el lado cultivado, los productores de perlas permiten que las ostras bebé crezcan durante dos o tres años en jaulas suspendidas en un cuerpo de agua que es adecuado para mantener las ostras en crecimiento. Una vez que las ostras bebés han alcanzado la madurez, se pueden utilizar para el cultivo de perlas.

Si bien existen variaciones sobre los métodos específicos utilizados, en general con las perlas cultivadas en agua salada, los productores de perlas (por lo general) utilizan núcleos de nácar. Estas son bolas de concha molida pulida de mejillón que miden entre 2,5 mm y 8 mm de diámetro. La elección de los núcleos es importante no solo para ayudar a maximizar la probabilidad de obtener una perla esférica, sino también porque el material del núcleo debe tener propiedades de expansión térmica similares a las del nácar. Si no lo hace y, digamos, el núcleo se expande más rápido cuando se calienta (como cuando se perfora un agujero en la perla para hacer un brazalete o collar) en última instancia, puede romper las capas externas del recubrimiento de nácar.

Con las conchas de agua dulce, los núcleos de cuentas no se usan generalmente, aunque hay excepciones para las prácticas de cuentas de agua dulce y salada.

En ambos casos, una vez que las ostras están lo suficientemente maduras, se retiran del agua y se colocan en un lugar seco y sombreado durante aproximadamente media hora. Esto generalmente hace que la ostra abra su concha en algún punto. Los granjeros de perlas colocarán una cuña entre las conchas abiertas para mantenerlos así. Cualquier ostra que no abra su cáscara se coloca de nuevo en el agua y los productores de perlas simplemente intentarán nuevamente más tarde.

Una vez que las cuñas se abren, las ostras se transportan a otra área donde los trabajadores pueden o no necesitar separar un poco más las conchas para aumentar el tamaño de la abertura. Este paso debe hacerse con cuidado porque abrir la concha de una ostra demasiado lejos puede matarlo.

En las conchas de cuentas, los trabajadores luego hacen cuidadosamente una incisión minúscula y precisa en el cuerpo blando de la ostra e insertan (generalmente en la gónada) los núcleos preparados junto con un pequeño cuadrado de tejido del manto vivo extraído de otra ostra. Por lo general, alrededor de una ostra muerta puede proporcionar suficiente manto para 15 o más implantaciones, y el tejido generalmente permanece vivo y funcional en la secreción del nácar durante un par de horas. Tanto el núcleo como el tejido del manto preparado deben estar en contacto entre sí para asegurar que finalmente se formará un saco de perlas.

En las conchas sin cuentas (generalmente de agua dulce), solo se inserta el pedacito de manto viviente.

Otra distinción entre los dos es que, en las perlas sin cuentas, se pueden cultivar hasta un par de docenas de perlas a la vez en una sola ostra si se colocan múltiples implantaciones. Esta es la razón por la cual las perlas de agua dulce son generalmente mucho más baratas que las de agua salada, a pesar de que los atributos deseables del producto final realmente no difieren según el agua dulce o salada con técnicas modernas. (Clásicamente, las perlas de agua salada con cuentas tienden a producir un porcentaje mucho más alto de perlas esféricas, con las perlas de agua dulce que tienden a tener más forma de arroz, pero eso ya no es así).

En ambos casos, una vez finalizada la implantación, se retira la cuña y la ostra se coloca de nuevo en el agua.

Como era de esperar, todo el proceso ofrece un gran impacto a la ostra. Les toma hasta seis semanas recuperarse completamente, si es que lo hacen.Después de que se les haya dado el tiempo adecuado para recuperarse, los granjeros de perlas los sacarán nuevamente del agua para asegurarse de que hayan comenzado a poner capas de nácar en el objeto insertado.

Aquellas ostras que no sobrevivieron al choque se descartan en este punto. Los sanos donde la implantación fue exitosa continúan con el proceso de crear una perla a lo largo del tiempo, a veces tardan hasta 5-6 años antes de que la perla esté lista para ser cosechada, aunque las perlas con núcleos de cuentas generalmente se pueden cosechar mucho más rápido, incluso en algunos casos. Casos en tan poco como 6-12 meses.

Con un proceso tan reglamentado, podría pensar que la tasa de éxito de las perlas cultivadas es alta, pero de hecho, solo la mitad de las ostras inicialmente sembradas sobrevivirán y producirán perlas. Y de esas perlas, solo alrededor del cinco por ciento será de la calidad suficiente para cumplir con los estándares y seguir siendo procesado para joyería de gama alta. Después de eso, se necesita clasificar alrededor de 10,000 perlas de calidad de joyería para encontrar suficientes que combinen (en color, forma, brillo y tamaño) para hacer un único collar de perlas de gama alta.

Datos de bonificación:

  • El carbonato de calcio, que como se menciona es principalmente de lo que están hechas las perlas, se disuelve fácilmente incluso en ácidos débiles. Por ejemplo, cuando se coloca una perla en vinagre, el carbonato de calcio reacciona con el vinagre para formar acetato de calcio y dióxido de carbono. El resultado final es una disolución relativamente rápida de la perla.
  • Las perlas artificiales o artificiales normalmente se crean al recubrir una cuenta de vidrio con esencia de esencia, una sustancia compuesta de escamas de pescado disueltas en un solvente orgánico. Otro método de creación de perlas artificiales es similar a la forma en que crean los pequeños núcleos para implantes de cuentas en la formación de ostras y pulen el nácar que recubre la parte interna de las conchas de ostras. A diferencia de las perlas cultivadas, las perlas de imitación tienen una superficie completamente lisa. Como tal, una forma de distinguir una perla artificial de una real es frotándola sobre sus dientes. Una verdadera perla se siente arenosa debido a la superficie porosa del nácar, mientras que una falsa perla ha sido muy pulida, por lo que se siente suave.
  • Las perlas esféricas son las más buscadas, y los científicos creen que estas perlas se forman naturalmente al girar cuando la ostra aplica el nácar. ¿Cómo? Se piensa que la proteína dentro del aragonito del nácar calienta el agua alrededor de la perla que se forma, causando una pequeña cantidad de rotación con cada aplicación. Se cree que esto continúa durante todo el crecimiento de la perla para crear la forma esférica, sin embargo (bajo un microscopio) serrada.

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