Los petirrojos pueden ver campos magnéticos, pero solo en un ojo

Los petirrojos pueden ver campos magnéticos, pero solo en un ojo
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A pesar de su aspecto modesto y suave temperamento, el humilde petirrojo de pecho rojo (Erithacus rubecula) cuenta con una habilidad de superhéroe. Pueden ver los campos magnéticos, dándoles un sentido de la dirección casi perfecto.

Solo para ser claros, no queremos decir que un petirrojo pueda sentir el campo magnético de la Tierra o algo así como muchas otras aves pueden, literalmente, puede verlo. De hecho, si cubres los ojos de un robin con una venda adorablemente pequeña, pierde esta habilidad por completo, aunque aún se verá más bien elegante.

Ahora, la capacidad de sentir el campo magnético de la Tierra (conocido científicamente como magnetocepción) es una habilidad poco común, pero no única en el reino animal. Por ejemplo, hemos sabido desde 1971 que la extraña capacidad de una paloma mensajera para navegar se debe en parte a diminutas partículas magnéticas que probablemente estaban en sus picos. El descubrimiento fue realizado por uno, William T. Keeton, en un intento de discernir cómo las palomas mensajeras navegaban en días nublados, como se había asumido o sugerido hasta ese momento que las palomas navegaban usando solo el sol, o un agudo sentido del olfato.. Sin embargo, otros científicos sugirieron e incluso probaron la posibilidad de que las aves usaran campos magnéticos hasta un siglo antes de que se realizaran los experimentos de Keeton (más de eso en un momento), ninguno de ellos fue concluyente y, en algunos casos, se rechazó por completo..

Lo que es extraño ya que los experimentos de Keeton fueron, sin duda, muy simples y no involucraron nada más que atar imanes de fuerza variable a la espalda de las palomas mensajeras y anotar los resultados. A pesar de que sus hallazgos no eran lo que ustedes llamarían concretos, Keeton pudo sacar una serie de conclusiones sobre la paloma mensajera.

Sus experimentos encontraron que las palomas mensajeras muy jóvenes o sin experiencia necesitaban tanto el sol como señales magnéticas para encontrar el camino a casa. Sin embargo, las palomas más experimentadas o incluso un poco más viejas podrían navegar usando una u otra. Por ejemplo, Keeton notó que las palomas experimentadas podían navegar en un clima nublado sin interferencias magnéticas y en un clima soleado, aunque el tiempo que les llevó llegar a casa generalmente sufría si no tenían ambas referencias. Esto demostró de manera efectiva que la asombrosa capacidad innata de una paloma mensajera buscaba su rumbo se basaba en una combinación de su capacidad para detectar campos magnéticos y el hecho de que aparentemente saben cómo navegar usando el sol, como el diminuto Oso Grylls.

Sin embargo, los científicos tardarán hasta 2004 en demostrar de manera concluyente que el pico de la paloma mensajera fue la fuente de su poder, específicamente las pequeñas partículas de hierro que se encuentran allí. Para lograr esto, los investigadores de la Universidad de Auckland colocaron palomas mensajeras en un túnel con comida junto a una fuerte bobina magnética en un extremo. Después de discernir que las palomas eran capaces de encontrar el alimento cuando la bobina magnética estaba encendida, se dispusieron a dañar la capacidad de las palomas para usar su pico. A pesar de que demostraron que atar pequeños imanes al pico de una paloma mensajera era suficiente para perjudicar su capacidad de detectar un campo magnético, para asegurarse realmente de que incluso llegaban a cortar el nervio trigémino en algunas palomas. Aunque cruel, de una vez por todas demostró sin lugar a dudas que las palomas mensajeras utilizan su pico para detectar campos magnéticos.

Sin embargo, por increíble que sea esa habilidad, el petirrojo limpia su cloaca por todas partes simplemente "detectando" un campo magnético y, como se mencionó, pueden verlo literalmente. Si te estás preguntando cómo sabemos esto, es porque en algún lugar allí afuera, hay un científico que pasó años atando pequeños parches de ojo a los petirrojos para bebés y viendo lo que sucedería … en serio.

Como se señaló en el artículo de la revista Discovery, Masters of Magnetism, un par de décadas antes de que las personas experimentaran con palomas mensajeras para discernir si usaban campos magnéticos para navegar, un biólogo a fines de la década de 1950 ya había llegado a una conclusión similar acerca de los petirrojos. Ese biólogo fue Hans Fromme, quien se dio cuenta de que sus petirrojos enjaulados, a pesar de no poder ver el sol en la habitación sin ventanas en la que los guardaba, intentaron escapar de su pequeña prisión en la misma dirección cada vez que ocurría su estación migratoria habitual.

Como las aves no podían ver el sol, Fromme se vio obligada a concluir que era capaz de sentir en qué dirección necesitaban viajar de otra manera. Fromme sugirió que los pequeños petirrojos eran capaces de percibir de alguna manera los campos magnéticos, de acuerdo con una teoría que los biólogos habían sostenido durante un tiempo que los pájaros tenían una especie de compás incorporado, pero nunca se molestó en probar su teoría, o si lo hizo, no lo hizo. t publicitar tales experimentos.

El zoólogo ruso Wolfgang Wiltschko, por otro lado, lo hizo, y en 1966, Wolfgang descubrió que se podían atraer pequeños y pequeños petirrojos para cambiar la dirección en la que intentaban escapar con los imanes. A pesar de su sorprendente descubrimiento, fue rápidamente ridiculizado y rechazado por la comunidad científica en general, como lo explicaron posteriormente la propia esposa de Wolfgang y su colega zoólogo.

No quieres que un pajarito estúpido haga algo que no haces.

En otras palabras, la idea fue descartada simplemente porque a los científicos no les gustaba la idea de que los animales estuvieran en posesión de una habilidad a la que los humanos no teníamos acceso.

Sin embargo, esto no detuvo a los Wiltschkos, y continuaron estudiando el efecto durante muchos años, y finalmente se dieron cuenta de que en los petirrojos, la capacidad se basa principalmente en su visión, más específicamente, la visión en su ojo derecho. Por ejemplo, descubrieron que darle a un petirrojo un parche en el ojo izquierdo de ninguna manera afectaba su capacidad para detectar campos magnéticos; un parche en el ojo derecho, sin embargo, lo hizo.