Cambiando el mundo dos veces: la historia de Eli Whitney

Cambiando el mundo dos veces: la historia de Eli Whitney

Cuando escuchas el nombre de Eli Whitney, probablemente pienses en su invento, la desmotadora de algodón. Pero es posible que no se dé cuenta de cuán profundamente (y sus otros inventos) cambió el mundo. Aquí está la historia que nunca te enseñaron en la escuela.

BUSCANDO TRABAJO

En 1792, un Yankee de Massachusetts de 27 años llamado Eli Whitney se graduó de la Universidad de Yale y obtuvo un trabajo de tutoría en Carolina del Sur. Se alegró de obtenerlo, necesitaba el dinero para pagar sus deudas escolares. Pero cuando llegó allí, descubrió que el trabajo pagaba la mitad de lo que le habían prometido, lo que significaba que nunca podría ahorrar dinero. Rechazó el trabajo.

De repente, estaba desempleado, sin dinero y varado en el sur, a cientos de millas de su casa. Pero había hecho el viaje desde Nueva York con un amigo llamado Phineas Miller, quien estaba escoltando a su empleador, una viuda llamada Mrs. Greene, de regreso a Georgia. Cuando Greene invitó a Whitney a pasar una semana en su plantación fuera de Savannah, él aceptó con gusto. No tenía a dónde ir.

Whitney recompensó la generosidad de la señora Greene diseñando un bastidor de bordado para ella. Greene quedó impresionada por la inteligencia del diseño, y se puso a pensar. Si Whitney era tan inteligente, tal vez podría resolver un problema que la atormentaba a ella y a otros plantadores: cómo "ginchar" o quitarle las semillas del algodón ... sin hacerlo a mano.

El algodón upland, el único tipo que creció en las regiones del interior del sur, tenía semillas que estaban "cubiertas con una especie de abrigo verde que parecía terciopelo", como lo describió Whitney. Estas semillas borrosas se pegan a las fibras de algodón como el velcro. Quitarlos a mano requería tanto trabajo (una persona podía limpiar solo alrededor de una libra de algodón por día) que el algodón de las tierras altas era esencialmente inútil.

PRODUCCIÓN EN MASA

Si se pudiera encontrar una manera de eliminar las semillas más fácilmente, el algodón americano (upland) podría convertirse en un cultivo de exportación muy valioso. ¿Por qué? La Revolución Industrial había transformado la industria textil inglesa (que convirtió el algodón en hilo y el hilo en tela) en un monstruo y provocó que la demanda de algodón se disparara.

A finales de la década de 1730, los hilanderos y tejedores hicieron telas tal como lo habían hecho durante siglos: lentamente y a mano. Una persona, sentada en una rueda giratoria, podría hilar algodón crudo en una sola hilera de hilo a la vez. Tardó 14 días para hacer una libra de hilo, que una o dos tejedoras podrían tejer en una sola pieza de tela.

A mediados de la década de 1700, los inventos ingleses con nombres coloridos como la lanzadera voladora (1733), la máquina de hilar (1764), el marco de agua (1769) y la mula (1779), cambiaron todo eso; También lo hizo la introducción de la energía de vapor en 1785. Ahora, un solo trabajador no calificado, incluso un niño o alguien que antes se creía demasiado viejo para trabajar, podía tender máquinas que hacían cientos y eventualmente miles de hilos a la vez, o que lo hacían en patios. Y metros de tela, más rápidos de lo que el ojo podía ver.

EL BIG BANG

Debido a estos inventos, el apetito de la industria textil inglesa por el algodón se hizo enorme y creció exponencialmente de año en año. En 1765, los hilanderos y tejedores en Inglaterra habían convertido medio millón de libras de algodón en tela; Para 1790, las nuevas máquinas consumían 28 millones de libras de algodón por año, casi todas importadas de otros países. A medida que la demanda de algodón crudo se disparó, se hizo cada vez más difícil encontrar suficiente para alimentar a todas las nuevas máquinas.

¿Cuánto del algodón crudo importado vino del sur americano? Casi ninguno. En 1791, un año antes de que Whitney llegara a Georgia, las exportaciones para todo el Sur totalizaban unos pocos cientos de sacos como máximo. Pero no por mucho.

NO HAY PROBLEMA

¿Cuánto tiempo le tomó a Whitney resolver el problema que había molestado a los plantadores del Sur durante años? Diez días. Llevó varios meses perfeccionar el diseño, pero después de solo 10 días, este Yankee, que había aterrizado en la plantación de Greene por pura casualidad, logró inventar esta máquina revolucionaria.

El diseño era tan simple que era una maravilla que nadie más lo hubiera pensado antes. Consistía en un rodillo de madera con "dientes" de alambre que agarraron las fibras de algodón y las sacaron a través de una pantalla de hierro ranurada. Las ranuras en la pantalla eran lo suficientemente anchas para dejar pasar los dientes y las fibras de algodón, pero eran demasiado estrechas para las semillas, que se separaron y cayeron en una caja.

Un cepillo de rotación rápida retiró las fibras de algodón de los dientes y las arrojó a un contenedor. Esto permitió que el usuario introdujera algodón crudo en la máquina indefinidamente, sin tener que detenerse cada pocos minutos para limpiar los dientes.

Usando la ginebra de algodón de Whitney, en un día, un trabajador podía limpiar hasta 10 libras de algodón americano (upland), que antes habría tomado 10 días limpiarlo a mano. Si se utilizara una ginebra más grande alimentada por agua o un caballo, un trabajador podría limpiar tanto algodón en un día como habría llevado más de siete semanas limpiarlo a mano.

NUEVO MUNDO VALIENTE

Durante las siguientes décadas, la ginebra de algodón de Whitney transformó el Sur. Decenas de miles y eventualmente millones de acres de áreas silvestres fueron despejadas para dar paso a enormes plantaciones de algodón. Para 1810 EE.UU.las exportaciones de algodón a Inglaterra aumentaron de casi nada a 38 millones de libras, lo que convirtió al Sur en el mayor proveedor de algodón de ese país.

Y eso fue solo el comienzo. Al comienzo de la Guerra Civil, el "cinturón de algodón" del sur, como se conocía, estaba exportando 920 millones de libras de algodón a Inglaterra cada año, más del 90% de sus importaciones de algodón. Cotton se había convertido, como lo describió un historiador, en "la fuente más grande de la creciente riqueza de Estados Unidos". Cotton era el rey.

Las ropas en tu espalda

Pero la invención de Whitney tuvo efectos de mayor alcance que el aumento de las exportaciones de los Estados Unidos. La industrialización de la producción de algodón aumentó enormemente el suministro de tela de algodón. Eso cambió el algodón de uno de los tejidos más caros de la Tierra a uno de los más baratos y, en el proceso, cubrió al mundo.

Entre 1785, el año en que se introdujo la energía de vapor en la industria textil, ya principios de la década de 1860, el precio de la tela de algodón cayó más de un 99%. Ese es el equivalente a un precio de los pantalones vaqueros de Tommy Hilfiger que van de $ 5,000 a $ 50.

En el pasado, casi nadie había podido comprar algodón (¿cuántos pares de pantalones vaqueros de $ 5,000 podía comprar?), Y cosas como el cuero y la lana eran sustitutos deficientes. (¿No lo creas? Regálate un par de calzoncillos de lana y verás lo que queremos decir). "La mayoría de la humanidad", escribe el historiador Paul Johnson. Una historia del pueblo estadounidense, "No estaban adecuadamente vestidos con prendas que eran difíciles de lavar y, por lo tanto, sucias".

La tela de algodón barata y abundante también cambió eso. "No hay ninguna instancia en la historia mundial donde el precio de un producto en demanda potencialmente universal bajó tan rápido", escribe Johnson. "Como resultado, cientos de millones de personas, en todo el mundo, pudieron vestirse de manera cómoda y limpia por fin".

CADENAS DE ALGODÓN

Hay otro aspecto de la ginebra de algodón de Eli Whitney: un lado feo e inhumano, que ensombrece todo el bien que hizo. Muchos estadounidenses piensan que el invento de Whitney es un emancipador, una máquina que liberó a los esclavos de tener que hacer el desmotado de algodón. Por el contrario, el aumento del cultivo de algodón en el Sur en realidad ayudó a afianzar la institución de la esclavitud, condenando a millones de estadounidenses negros a sus horrores cuando muchos opositores de la esclavitud pensaron que finalmente podría estar desapareciendo.

Entre 1775 y 1800, el precio de los esclavos bajó de aproximadamente $ 100 por esclavo a $ 50, y los abolicionistas predijeron que si la institución se quedaba sola, moriría por sí sola. O al menos, como la esclavitud se debilitó, sería más fácil de abolir.

Pero la invención de la ginebra de algodón cambió todo. A medida que la cantidad de superficie cultivada en el sur se disparó, también lo hizo la demanda de esclavos para trabajar en las plantaciones. Entre 1800 y 1850, el precio de un esclavo aumentó de $ 50 a $ 1,000. La esclavitud, que antes se pensaba que estaba en decadencia, pronto se convirtió en parte integral de la nueva economía del Sur.

Como tales, los líderes de los estados del sur se volvieron cada vez más militantes en su determinación de defenderlo e incluso expandirlo más allá del sur. Para una nueva generación de líderes del Sur, la institución de la esclavitud, debido a la prosperidad que la acompañaba, era algo que debía defenderse, incluso hasta la muerte.

La desmotadora de algodón lo había hecho posible ... y había hecho inevitable la Guerra Civil.

COMO EL DINERO EN EL BANCO

Incluso antes de que Eli Whitney ganara su primer puñado de algodón americano (upland), creía que estaba en camino de convertirse en un hombre rico. "Esto generalmente lo dicen aquellos que saben algo sobre [la ginebra de algodón], que haré una fortuna con eso", escribió Whitney en una carta a su padre. Su amigo Phineas Miller ciertamente estuvo de acuerdo: Miller se convirtió en el socio comercial de Whitney y le proporcionó el dinero que Whitney usaría para construir las máquinas. Ambos se harían ricos juntos ... o eso creían.

COPYCATS

Las cosas no salieron como estaban planeadas. Hubo dos problemas con los sueños de grandeza de Whitney y Miller:

Primero, tal como lo había pensado Whitney, su desmotadora de algodón era tan simple y tan fácil de hacer que casi cualquier persona que fuera buena con las herramientas podía hacer una. Así lo hicieron muchos plantadores, a pesar de que violaron la patente de Whitney.

En segundo lugar, Whitney y Miller eran demasiado codiciosos para su propio bien. Sabían que incluso si tenían suficiente dinero para construir una desmotadora de algodón para cada sembradora que quería uno (no tenían), los sembradores no tenían suficiente dinero para comprarlos. Así que en lugar de construir gins para la venta, Whitney y Miller planearon establecer una red de gins en todo el Sur donde harían el ginning a cambio de una parte del algodón que desmigraban. Una gran parte — 40%, para ser exactos. Eso era más de lo que los plantadores estaban dispuestos a desprenderse, y menos a un yanqui. Los plantadores se defendieron quitando su algodón en máquinas que ellos mismos fabricaban o comprando máquinas ilegales de imitación hechas por competidores.

Y hubo rumores: que el mismo Whitney había robado la idea de la desmotadora de algodón a un inventor sureño; que las gins imitadoras eran en realidad modelos "mejorados" que no infringían las patentes de Whitney; y, lo peor de todo, que las máquinas de Whitney dañaron las fibras de algodón durante el proceso de desmotado. El último rumor se mantuvo: a fines de 1795, los ingleses se negaban a comprar algodón desmotado en las máquinas de Whitney y Miller; solo lo haría el algodón desmotado en máquinas ilegales (y generalmente inferiores). "Todo el mundo le tiene miedo al algodón", escribió Miller en el otoño de 1795. "Ningún comprador en Savannah pagará el precio completo por ello".

BATALLAS DEL TRIBUNAL

Whitney y Miller pasaron años luchando contra los imitadores en la corte y convenciendo a las fábricas textiles inglesas de que su algodón seguía siendo el mejor. El estrés puede haber contribuido a la muerte de Miller por la fiebre en 1803, cuando solo tenía 39 años. Whitney continuó, y finalmente ganó su última pelea en la corte en 1806. Pero la victoria llegó demasiado tarde para hacer algo bueno, porque la patente sobre el algodón La ginebra expiró el año siguiente. Copiar la ginebra de algodón de Whitney no fue fácil, sino que también fue perfectamente legal.

Entonces, ¿cuánto dinero ganó Whitney con el invento que creó enormes fortunas para los propietarios de plantaciones del sur? Casi ninguno. De hecho, algunos historiadores estiman que después de que se tomaron en cuenta los gastos legales de varios años, en realidad perdió dinero.

La ginebra de algodón vestía a la humanidad, pero en el proceso de inventarla, Whitney había perdido su camisa. "Un invento puede ser tan valioso como para ser inútil para el inventor", se quejó.

ESTO SIGNIFICA GUERRA

Pero Whitney ya estaba trabajando en otro invento, uno que establecería su fortuna y volvería a transformar el mundo ... incluso más que la desmotadora de algodón.

En marzo de 1798, las relaciones entre Francia y los Estados Unidos se habían deteriorado hasta el punto de que parecía que una guerra podría estar a la vuelta de la esquina. Esto presentaba un problema, porque Francia era el principal proveedor de armas a los Estados Unidos. ¿Dónde conseguiría el país mosquetes ahora?

El Congreso había establecido dos armerías nacionales a partir de 1794, pero solo habían producido 1,000 mosquetes en cuatro años, y el gobierno estimó que se necesitarían 50,000 si llegara una guerra con Francia. Los contratistas privados tendrían que suministrar el resto. Whitney, frente a la bancarrota, estaba decidida a ser una de ellas.

UNA COSA A LA VEZ

Hasta entonces, todas las armas de fuego eran fabricadas por artesanos altamente calificados que hacían el arma completa, elaborando cada parte desde cero y archivándolas y encajándolas a mano. Cada parte, y por extensión cada mosquete, fue única: el disparador hecho para una pistola no funcionaría en ninguna otra porque se ajustaba solo a ese mosquete. Mosquetes rotos solo pueden ser reparados por expertos artesanos. Si el arma se rompió en medio de una campaña militar, no tuviste suerte. Los armeros capaces de tal habilidad eran escasos, y los nuevos tardaban una eternidad en entrenar, por lo que los arsenales de los Estados Unidos estaban teniendo dificultades para hacer mosquetes.

Si has visto uno, los has visto todos

Whitney propuso un nuevo método para hacer mosquetes, uno en el que había estado pensando desde que intentó acelerar la producción de sus desmotadoras de algodón:

  • En lugar de utilizar a un experto artesano para hacer un arma completa, dividiría las tareas entre varios trabajadores de habilidad promedio. Serían más fáciles de entrenar y más fáciles de reemplazar si renuncian.
  • A cada trabajador se le enseñará cómo hacer una parte. Usarían máquinas herramienta especiales de alta precisión, diseñadas por Whitney.
  • Las herramientas serían tan precisas que las partes serían prácticamente idénticas entre sí. Cada parte cabría indistintamente en cualquiera de los mosquetes hechos en la fábrica de Whitney.
  • Una vez que se hubieran hecho las piezas para un mosquete, ensamblarlas en el arma terminada sería, literalmente, un chasquido.
  • Los repuestos intercambiables listos para usar harían posible que cualquier soldado arregle su mosquete él mismo.

MEJOR TARDE QUE NUNCA

El 14 de junio de 1798, Whitney firmó un contrato con el gobierno de los Estados Unidos para entregar 10,000 mosquetes dentro de dos años. Pero la guerra con Francia nunca llegó. Algo bueno, también, porque Whitney no cumplió con su fecha límite por ocho años. La escasez de suministros y las epidemias de fiebre amarilla interrumpieron el programa, por lo que tardó más en fabricar sus máquinas-herramienta de lo que pensó originalmente.

La reputación de Whitney como un genio lo ayudó a obtener extensiones y avances en contra de su contrato con el gobierno. Pero más que nada, lo que le dio a Whitney la libertad de tomarse el tiempo necesario para perfeccionar su nuevo sistema fue una demostración que le dio al presidente electo Thomas Jefferson y otros altos funcionarios en 1801. Arrojando una enorme pila de piezas de mosquete intercambiables sobre una mesa, Whitney los invitó a recoger piezas de la pila al azar y a ensamblarlas en mosquetes completos. Por primera vez en la historia, pudieron.

El sistema americano

Puede que no parezca un gran problema, pero lo fue. Whitney había ideado un método para fabricar más mosquetes de mayor calidad, en menos tiempo y por menos dinero, que nunca antes había sido posible. Y lo hizo sin el uso de mano de obra altamente calificada. Una vez más, Whitney había inventado algo que cambiaría el mundo.

Lo que funcionó con mosquetes también funcionaría con ropa, equipo agrícola, muebles, herramientas, bicicletas y cualquier otra cosa que la gente pudiera fabricar. Whitney llamó a su proceso "el sistema estadounidense". Hoy en día se conoce como producción en masa. Con el tiempo, eclipsaría incluso a la desmotadora de algodón en la forma en que transformaría la economía estadounidense.

Solo que esta vez, la transformación se sentiría más en el Norte ... y traería al Sur de rodillas.

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