¿Quién es "Little Debbie"?

¿Quién es "Little Debbie"?

¿Quién es la pequeña Debbie? La respuesta simple es que es la niña de ojos azules que lleva sombreros de paja en el frente de la caja de deliciosas confiterías como Oatmeal Creme Pies, Honey Buns y lo que sea Star Crunches. Sin embargo, eso no es todo lo que ella es. "Little Debbie" también es la Vicepresidenta ejecutiva de McKee Foods, la compañía familiar de ocho décadas que sigue haciendo estas delicias, además de Zebra Cakes y Cosmic Brownies. Su nombre real es en realidad Debbie McKee-Fowler y aquí es cómo se convirtió en la cara, y vicepresidenta ejecutiva, de la compañía que fabrica Swiss Rolls.

Era 1933 y el país estaba en medio de la Gran Depresión. Casi una cuarta parte de la nación estaba desempleada y las líneas de pan iban en bloque; en resumen, muchos estaban desesperados, incluyendo a O.D. y Ruth McKee, que había perdido la mayor parte de su dinero debido a una quiebra bancaria. Lo que la pareja todavía tenía, sin embargo, era un carro Whippet de 1928. De acuerdo con la historia oficial de McKee Foods, esto fue cuando O.D. Comencé a vender los pasteles Dare Cakes de cinco centavos fabricados por Becker's Bakery en la parte trasera de dicho vehículo. Al año siguiente, el negocio era lo suficientemente bueno como para poder comprar una panadería de Chattanooga, Tennessee, Jack´s Cookie Company.

En lo que fue un arreglo único para la época, Ruth se convirtió en un socio gerente completo en el negocio con su esposo. Mientras que O.D. Viajó por el estado haciendo ventas y descubrió algunas formas innovadoras de producir un nuevo producto. Cocinó, administró la oficina y se hizo cargo de los pocos empleados que tenían. Eran, según la historia oficial de la compañía, "socios comerciales ideales porque su naturaleza cautelosa y conservadora era el complemento perfecto para su espíritu aventurero y arriesgado".

Años más tarde, Jack McKee explicaría que sus padres tuvieron "una oportunidad única durante la Gran Depresión y se arriesgaron". Unos meses más tarde, la apuesta parecía estar dando sus frutos y la panadería se mudó a un lugar más grande al final de la calle.

Pero no todo fue perfecto. En 1934, se hicieron cargo del padre de Ruth, Symon King, como socio. No está claro por qué lo hicieron, quizás necesitaban una infusión de capital o quizás confiaban en los instintos comerciales de King. De cualquier manera, no parece haber sido un partido hecho en cake heaven. En 1936, debido a un desacuerdo comercial, la compañía se dividió con la pareja que vendía su parte y se mudaba a Charlotte, Carolina del Norte, para fundar una nueva panadería, mientras que King se hizo cargo de la tienda de Tennessee, que cambió de nombre a King´s Bakery.

La historia oficial de McKee deja una brecha gigante entre 1936 y 1952. Sin embargo, parece que cada panadería operó con un éxito moderado, aunque con poco conocimiento de ellos, aparte de que fue durante este período que O.D. inventó lo que hoy en día es el producto más vendido de forma continua de la empresa: la tarta de crema de avena.

A mediados del siglo XX, O.D. y su esposa decidió vender su panadería y, según se informa, reflexionó sobre el retiro, pero a petición del hermano de Ruth, Cecil, quien en ese momento estaba a cargo de King´s Bakery, regresó para ayudar a gestionarla. En lugar de dirigir la compañía de otra persona para ellos, no mucho después, O.D. y Ruth decidió volver a comprar la panadería y cambiarle el nombre a McKee Baking Company. La compañía floreció rápidamente bajo su administración, que incluyó la entonces innovadora idea de vender su producto en "paquetes familiares": productos horneados envueltos individualmente vendidos como un paquete.

Específicamente, a fines de la década de 1950, McKee Foods comenzó a producir "paquetes familiares" de 12 pasteles envueltos individualmente en una unidad. Gracias a que esencialmente los vendieron en grandes cantidades a los clientes, permitieron a la compañía bajar el precio por unidad ligeramente, al mismo tiempo que disfrutaban de un aumento significativo en las ventas de productos al mismo tiempo. Según Jack McKee (uno de los hijos de la pareja), la mayoría de las otras compañías de aperitivos no comenzaron a empaquetar artículos de esta manera durante una o dos décadas más.

Todo esto nos lleva a cómo una niña sonriente con sombrero de paja llamada Debbie terminó en el frente de las cajas de mini golosinas. Hay historias ligeramente conflictivas sobre cómo O.D. se le ocurrió la idea de usar "Little Debbie", pero la historia general dice que un vendedor de empaques, Bob Mosher, dijo a O.D. que el nombre de McKee era aburrido y que necesitaba algo mejor para aumentar las ventas. Casting, O.D. supuestamente notó una foto de su nieta, Debbie (hija de su hijo Ellsworth y de su nuera Sharon McKee), sobre su escritorio y una bombilla encendida en su cabeza. Todavía con ganas de usar un nombre de familia, O.D. decidió nombrar la nueva línea de la compañía después de Debbie y usar la imagen en su escritorio de ella con un sombrero de paja como logotipo.

Ya sea exactamente cómo se le ocurrió la idea o no, sabemos definitivamente que había dicho la foto en su oficina y que, después de la inspiración, no se lo contó a los padres de Debbie antes de realizar la impresión final. No mucho después, el famoso artista de pin-up Pearl Frush Mann usó esa imagen del escritorio de O.D. para crear una interpretación en color de la niña que aún adorna las cajas hasta el día de hoy.

McKee Foods aún es de propiedad familiar de la segunda y tercera generación de McKees.En cuanto a "Little Debbie", Debbie McKee-Fowler, ahora ha crecido y es la actual Vicepresidenta ejecutiva de la compañía y dirige la marca "Little Debbie". Mientras que otras compañías de pastelería pueden estar luchando, McKee Foods sigue prosperando. En 2015, anunciaron una inversión de más de cien millones de dólares en su fábrica de Collegedale. Además, recientemente adquirieron los pasteles de Drake, que hacen Devil Dogs y Yodels, por $ 27.5 millones de la Anfitriona en bancarrota.

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